¿Qué es el dióxido de nitrógeno?

El dióxido de nitrógeno es un gas de olor desagradable. Un poco de dióxido de nitrógeno se forma naturalmente en la atmósfera por los relámpagos y otro poco es producido por las plantas, el suelo y el agua. Sin embargo, sólo alrededor del 1% de la cantidad total de dióxido de nitrógeno que se encuentra en el aire de nuestras ciudades se forma de esta manera.

El dióxido de nitrógeno es un contaminante importante del aire porque contribuye a la formación de smog fotoquímico, que puede tener impactos significativos en la salud humana.

La principal fuente de dióxido de nitrógeno en Australia es la quema de combustibles fósiles: carbón, petróleo y gas. La mayor parte del dióxido de nitrógeno en las ciudades proviene de los gases de escape de los vehículos de motor (alrededor del 80%). Otras fuentes de dióxido de nitrógeno son el refinado de petróleo y metales, la generación de electricidad a partir de centrales eléctricas de carbón, otras industrias manufactureras y el procesamiento de alimentos.

Los calentadores y cocinas a gas no fluenciados son las principales fuentes de dióxido de nitrógeno en los hogares australianos.

¿Cómo afecta el dióxido de nitrógeno a la salud humana?

El principal efecto de respirar niveles elevados de dióxido de nitrógeno es el aumento de la probabilidad de problemas respiratorios. El dióxido de nitrógeno inflama el revestimiento de los pulmones y puede reducir la inmunidad a las infecciones pulmonares. Esto puede causar problemas como sibilancias, tos, resfriados, gripe y bronquitis.dióxidos de nitrógeno

El aumento de los niveles de dióxido de nitrógeno puede tener impactos significativos en las personas con asma porque puede causar ataques más frecuentes e intensos. Los niños con asma y las personas mayores con enfermedad cardíaca son los que corren mayor riesgo.

El dióxido de nitrógeno causa una serie de efectos nocivos en los pulmones, incluyendo:

  • Aumento de la inflamación de las vías respiratorias;
  • Empeoramiento de la tos y las sibilancias;
  • Disminución de la función pulmonar;
  • Aumento de los ataques de asma; y
  • Mayor probabilidad de ingresos en el servicio de urgencias y en los hospitales.

Una nueva investigación advierte que el NO2 es probable que sea una causa de asma en los niños.

Un nuevo estudio de gran tamaño encontró evidencia de que las personas con cáncer de pulmón se enfrentaban a un mayor riesgo de NO2, ozono y otros contaminantes del aire exterior. El estudio de 2016 dio seguimiento a los niveles de contaminación del aire de 1988 a 2011 experimentados por más de 350,000 pacientes de cáncer en California. Los investigadores encontraron que la exposición a estos contaminantes del aire redujo su supervivencia.

Mirando más allá de los pulmones, las investigaciones más recientes han relacionado el NO2 con el daño cardiovascular, el menor peso al nacer en los recién nacidos y el mayor riesgo de muerte prematura.

¿Qué tan problemático es el dióxido de nitrógeno en Australia?

Desde principios de la década de 1990, incluso los niveles más altos de dióxido de nitrógeno alcanzados en la mayoría de los pueblos y ciudades australianos se consideran aceptables para los seres humanos.

En algunas de las ciudades más grandes de Australia, es posible que la concentración de dióxido de nitrógeno a veces aumente durante un corto período de tiempo hasta niveles que tienen un efecto adverso en la salud de las personas que están en mayor riesgo. Las autoridades responsables de la contaminación atmosférica están vigilando la situación para ver si es así.

¿Qué se está haciendo para controlar el dióxido de nitrógeno?fuentes de las emisiones de dióxido de nitrógeno

Debido a que las altas concentraciones de dióxido de nitrógeno pueden tener efectos adversos para la salud humana, el Gobierno australiano ha tomado medidas para gestionar y reducir la cantidad de dióxido de nitrógeno producido. Estos incluyen

  • La aplicación de normas nacionales de calidad de los combustibles
  • Apoyar la aplicación de normas más estrictas en materia de emisiones de los vehículos
  • El desarrollo de una medida nacional de protección del medio ambiente para el gasóleo, con el fin de mejorar el rendimiento en servicio de los vehículos diésel
  • El desarrollo y la promoción de combustibles alternativos
  • El desarrollo de sistemas de previsión de la contaminación para las principales ciudades de Australia
  • Promover el uso de la bicicleta en viajes cortos a través de CycleConnect
  • Trabajar con los Estados y Territorios a través de programas como TravelSmart para influir en las opciones de transporte de pasajeros.

A través del Consejo Nacional de Protección del Medio Ambiente, los Gobiernos de Australia, los Estados y los Territorios también han acordado una Medida Nacional de Protección del Medio Ambiente para la Calidad del Aire Ambiental. La medida contiene normas nacionales para seis contaminantes atmosféricos clave en Australia, incluido el dióxido de nitrógeno. Uno de los objetivos de la medida es mantener el dióxido de nitrógeno en el aire exterior por debajo de los siguientes niveles para el año 2008:

  • 0.12 ppm (partes por millón) en un período de una hora
  • 0,03 ppm de media en un período de un año.

Estos niveles, cuando se promedian en una hora o un año, no se han superado en ninguna capital australiana desde principios de la década de 1990.

¿Cuáles son las fuentes de las emisiones de dióxido de nitrógeno?dióxido de nitrógeno efectos en la salud

Los automóviles, los camiones y los autobuses son las mayores fuentes de emisiones, seguidos por las centrales eléctricas, los equipos pesados de construcción alimentados con diesel y otros motores móviles, y las calderas industriales. Las fuentes artificiales en los Estados Unidos emitieron 14 millones de toneladas métricas de óxidos de nitrógeno, principalmente de la quema de combustibles, en 2011.5 Las emisiones de dióxido de nitrógeno disminuirán a medida que la limpieza de muchas de estas fuentes continúe en los próximos años.

¿Dónde ocurren las altas concentraciones de NO2?

Los monitores muestran las concentraciones más altas de NO2 en exteriores en grandes regiones urbanas como el corredor noreste, Chicago y Los Ángeles.6 Los niveles son más altos en o cerca de carreteras muy transitadas.

El NO2 también puede ser un problema en interiores. Los calentadores de gas o queroseno y las estufas de gas también producen cantidades sustanciales de dióxido de nitrógeno. Si esos calentadores o estufas no están completamente ventilados hacia el exterior, los niveles de NO2 pueden acumularse en el interior.